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吉芬商品究竟存不存在?

2018-05-15 06:25:00 上海證券報 

  理論上,吉芬商品能夠存在,前提是價格變化引致的收入效應必須是正向的,且大於替代效應的負向影響。然而,影響價格和需求的因素眾多,想要準確識別吉芬商品何其難矣。這種識別上的困難,進一步增加了有關吉芬商品究竟是否存在的爭議。

  所謂吉芬商品,是指具有如下特征的一類商品:在其他條件不變的情況下,價格上升,人們的需求反而增加。也就是說,與傳統上向右下傾斜的需求曲線相反,吉芬商品的需求曲線是向右上傾斜的,斜率為正。據說英國經濟學家(一說是統計學家)羅伯特·吉芬爵士(Sir Robert Giffen,1837-1910)最早發現具有這種特征的商品,因而得名。

  按照英國經濟學家阿爾弗雷德·馬歇爾在其有著巨大影響力的教科書《經濟學原理》中所述,羅伯特·吉芬最初發現違背需求定律的商品是面包。只是後來受保羅·薩繆爾森的影響,人們以訛傳訛,面包遂演變為19世紀中葉愛爾蘭大饑荒時期的土豆,以致今天一提起吉芬商品,人們最先想到的往往就是土豆。

  理論上,吉芬商品能夠存在,前提是價格變化引致的收入效應必須是正向的,且大於替代效應的負向影響。對任何一種商品(包括吉芬商品),價格變貴,人們自然會尋求價格相對較低的替代品,從而減少對該商品的需求。好比牛肉變貴,為攝入等量的蛋白質,人們會選擇多消費價格相對較低的豬肉一樣。也即是說,替代效應總是負的。

  因此,在價格上漲的情況下,對吉芬商品的需求要能增加,一定是因為收入效應的正向影響。但價格上漲等同於購買力和收入水平下降,此時對吉芬商品的需求不降反升,意味著吉芬商品必定是劣質品。並且,僅是劣質品還不夠,還須非常劣,否則收入下降帶來的需求增加,將不足以彌補替代效應引起的需求下降。

  盡管作為理論上的推演,無法否認吉芬商品的存在,但現實生活中,人們很少看到吉芬商品的例子。事實上,就算是劣質品,也並非很容易就可見到。搜腸刮肚,能想到的比較確切又為大家熟知的例子,大概是方便面了——近年來隨著國內居民收入水平不斷提升,方便面消費量在下降。吉芬商品作為非常劣的劣質品,自然更難見到。

  在為《新帕爾格雷夫經濟學大辭典》(第一版,1987)撰寫的“吉芬悖論”詞條中,美國賓州印第安納大學唐納德·沃克(Donald A. Walker)教授提出,“到目前為止,還沒有一項研究,運用住戶行為的資料,證明個人消費曲線,是吉芬商品的形式;在市場需求上,也找不到這種曲線……吉芬商品這個概念是難以理解的。”

  某經濟學家甚至認為,現實世界不存在“吉芬商品”,觀察到價格和需求同時上升,是因為還有其他因素的影響。“大雨連天,雨傘的價格上升,但其需求量是增加了。這現象沒有推翻需求定律:雨傘的需求上升,不是因為其價格上升,而是因為大雨連天。”換言之,雨傘的需求曲線仍是右下傾斜的,只是連天大雨使需求曲線右移,導致價格和需求一同上升。

  能影響需求的因素不勝枚舉。預期改變、替代品出現、環境變化等等,皆會引起需求曲線的移動,導致需求發生變化。而無論需求定律還是吉芬商品,說的都是其他條件不變時的需求曲線,也即在沒有其他因素引起需求曲線移動的情況下,價格變化了,需求會怎樣變化。這種價格變化與需求變動之間的關系,必須是直接且唯一的因果關系。

  與下雨天雨傘需求上升類同的例子,還有是股市中的“追漲殺跌”。股票價格上漲,投資者往往預期其價格將進一步上漲,引起需求曲線右移,導致股票成交量和成交價格進一步上升。股票需求的增加,並非因為股票價格上漲,相反是由於股票需求增加,股票價格才進一步上漲,因而也沒有違反需求定律,所以不是吉芬商品。

  再進一步分析,我們日常生活中觀察到需求和價格同向變動的現象,通常是因為其他條件發生變化,影響了需求並進而影響價格。在這種情況下,只有通過一定的方法,控制住其他可能影響需求或同時影響價格和需求的因素,才能判斷需求的增加與減少是否直接緣於價格的上漲或下跌,進而得出有無違反需求定律和是否是吉芬商品的準確結論。

  話說回來,歷史上土豆是否真的成為過吉芬商品呢?多數研究給出了否定的答案。但加拿大阿卡迪亞大學約翰·戴維斯教授認為答案是肯定的,只是有兩個重要的前提:第一,必須在收入逼近生存底線時;第二,必須在沒有其他食物可供替代選擇時。這兩個前提都十分特殊,現實世界往往難以同時滿足,因而吉芬商品不易觀察得到。

  不過,近年來情形似乎有所變化。先是以色列兩位學者發現日本最低檔的燒酒可能是吉芬商品。不過,這些零星的、可靠程度有較大不確定性的證據,似乎並不足以打消經濟學者的疑慮。吉芬商品究竟是否存在,仍然有極大的爭議。

  有什麽可奇怪的呢?因果關系向來難以識別,而倒果為因更是失之毫厘謬以千裏。影響價格和需求的因素眾多,想要準確識別吉芬商品何其難矣!這種識別上的困難,進一步增加了有關吉芬商品究竟是否存在的爭議——理論上說有,現實中卻很難觀察到,即使疑似觀察到,又難於準確識別。

  (作者系中國人民大學國際貨幣研究所兼職研究員)

(責任編輯:劉偉 HF113)
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